Kolumni: Unohtakaa Messi ja Ronaldo – ilmiömäisen Liverpool-tähden tulisi voittaa FIFA:n The Best -palkinto

FIFA:n vielä melko uudehko The Best -gaala lähestyy taas. Liverpoolin Virgil van Dijk on ehdolla palkinnon voittajaksi yhdessä Cristiano Ronaldon ja Lionel Messin kanssa. Palkinnon voittaja julkistetaan maanantaina Milanossa, ja sen tulisi ehdottomasti olla ilmiömäisen kauden pelannut van Dijk. Isokokoinen, tyyni ja dominoiva keskuspuolustaja loisti kaudella 2018-19 sekä seuran että maajoukkueen riveissä.

The Best -gaala on vuonna 2017 ensimmäisen kerran pidetty palkintotilaisuus, missä FIFA palkitsee sekä kauden parhaimpia pelaajia että valmentajia. The Best -palkinto eroaa maailmankuullusta Ballon d’Orista usealla tavalla. Se on täysin FIFA:n ylläpitämä kilpailu, toisin kuin France Football -lehden vastuulla oleva Ballon d’Or. Aikaväli suoritusten vertailussa eroaa myös siten, että The Best -gaalan voittaja määritetään yhden sarjakauden suoritusten perusteella, ei kalenterivuoden.

Voitto alkaa V:llä, eli van Dijkilla

Tammikuussa 2018 Anfieldille siirtynyt van Dijk osoittautui viimeistään viime kaudella elintärkeäksi palaseksi Jürgen Kloppin joukkuetta, joka ylsi kauden lopuksi sekä Mestarien liigan voittoon että Valioliigan hopeasijalle. Mestarien liigan myötä hänet valittiin UEFA:n vuoden miespelaajaksi, ja Englannin puolella PFA:n vuoden parhaaksi.

Van Dijk pelasi kauden aikana yhteensä 50 ottelua Liverpoolille. Niistä peräti 38 päättyi Liverpoolin voittoon. Van Dijk jäi paitsi vain kolmesta pelistä, eikä Liverpool onnistunut voittamaan niistä yhtäkään, pudoten heikkojen tulosten seurauksena pois sekä Englannin Liigacupista että FA Cupista.

Oranssipaitojen kauan kaivattu kippari

Hollannin maajoukkue on hakenut paluuta Euroopan huipulle viimeisten vuosien aikana. Hollanti ei selviytynyt kesän 2016 EM-kisoihin eikä vuoden 2018 MM-kisoihin, mutta nyt oranssipaitainen miehistö näyttää taas vahvemmalta kuin koskaan. Virgil van Dijk on ollut avain Hollannin jälleentulemisessa.

28-vuotias huipputoppari oli viime kaudella ratkaiseva pelaaja Hollannin maajoukkueessa, joka jäi toiseksi kesän Nations League -turnauksessa. Päästäkseen viimeisen neljän parhaan joukkoon, Hollannin piti hankkia vähintään yksi piste sen viimeisestä lohko-ottelusta Saksaa vastaan. Hollannin jahdatessa kamppailua 1-2-tilanteessa, van Dijk nousi kapteenin tavoin maansa sankariksi ja laukoi pelin tasoihin. Hollanti selvisi kesäkuun turnaukseen, missä se päihitti Englannin, mutta hävisi finaalissa Cristiano Ronaldon Portugalille.

Ohittamaton

Useat henkilökohtaiset tilastot viime kaudelta myös osoittivat, miten ylivoimainen puolustaja van Dijk koko kauden aikana oli.

Van Dijk pelasi viime kauden kaikki 38 ottelua Valioliigassa, eikä yksikään vastapuolen pelaaja onnistunut ohittamaan häntä pallon kanssa. Kaikki kilpailulliset ottelut mukaan lukien van Dijkista ei menty ohi peräti 65 otteluun. Ilmiömäinen putki katkesi kauden 2019-20 Community Shield -näytöksessä Manchester Cityä vastaan, kun Gabriel Jesus onnistui yllättämään hollantilaispuolustajan räjähtävällä nopeudellaan.

Maailman paras toppari?

Useat jalkapallon ystävät, entiset pelaajat sekä nykyiset managerit tunnistavat van Dijkin jo maailman parhaimpana topparina.

Manchester Cityn entinen kapteeni Vincent Kompany vei omat kehunsa niinkin pitkälle, että hän nimesi van Dijkin koko valioliigahistorian parhaimmaksi puolustajaksi. Asiasta voi olla montaa mieltä, mutta väite pelkkään viime kauteen rajattuna on varmasti hyvin lähellä totuutta.

Van Dijk piirun verran parempi kuin Messi ja Ronaldo

Lionel Messi ja Cristiano Ronaldo pelasivat kumpikin tärkeissä rooleissa omille seura- ja maajoukkueilleen päättyneen kauden aikana.

Messi takoi Barcelonalle sensaatiomaiset 51+22 tehot vain 50 otteluun. Niillä joukkue ei kuitenkaan yltänyt lopulta kuin La Ligan voittoon. Van Dijkin Liverpool pudotti katalonialaisseuran Mestarien liigasta, ja Espanjan Cupissa finaalivoiton vei Valencia. Maajoukkueen riveissä Messi joutui pettymään entistä suuremmin, kun Argentiina jäi kesän Copa America -turnauksessa pronssille.

Cristiano Ronaldo juhli Portugalin kanssa puolestaan Nations Leaguen mestaruutta. Laitahyökkääjä teki ensimmäisen Serie A -kautensa aikana vakuuttavat 21 maalia 31 otteluun, mikä johdatti torinolaisseuran aina mestaaruuteen saakka. Hänenkään saavutukset eivät kuitenkaan päihitä van Dijkin urotöitä, minkä takia hollantilaisen tulisi ehdottomasti voittaa FIFA:n The Best -palkinto.

Lähteet: FIFA, Transfermarkt