Tampa Bay Lightning – nuoruuden voimalla kohti Stanley Cupia

TBLKun NHL:n runkosarjaa on takana vähän reilu puolet, on Tampa Bay Lightning Itäisessä konferenssissa sijalla kaksi. Jokainen NHL:ää seuraava tiesi ennen kauden alkua, että Lightning tulee olemaan Idän puolelta yksi vahvimmista joukkueista.

Tämä hyvä alkukausi ei siis missään nimessä mikään suuri yllätys ole ollut NHL:ää seuraavalle kansalle. Lightningin joukkue on rakennettu erinomaisesti. Maalissa on vihdoin voittava maalivahti Ben Bishop ja puolustus on rakennettu myös hyvin sekoittaen nuoruutta ja kokemusta, kiekollista taitoa ja fyysisyyttä. Boltsin hyökkäyskalusto on tällä hetkellä yksi NHL:n vaarallisimmista. Hyökkäyksen ykköstähtenä toimii kapteeni Steven Stamkos, joka on joukkueen ja ehkä koko maailman paras maalintekijä. Hyvää tulitukea Stamkosille antavat Ryan Callahan ja Valtteri Filppula, sekä nuoret Tyler Johnson, Nikita Kucherov ja Ondrej Palat. Myös alempien ketjujen pelaajat on profiloitu niin, että he pystyvät myös pisteiden tekoon, eikä vain rikkovaan rooliin.

Vain muutama vuosi sitten Tampa Bay Lightningin tilanne oli heikko. Joukkue oli vuodesta toiseen NHL:n peräpäässä, eikä tunnelin päässä näkynyt valoa. Nykyään Tampa Bay ja etenkin Lightningin farmijoukkue Syracuse Crunch ovat saaneet asiat rullaamaan oikealla tavalla ja joukkue tuottaa erittäin hyviä junioreita. Se onkin yksi suurimmista syistä Tampa Bayn nousulle NHL:n paremman keskikastin joukkueisiin.

”Boltsilla” on käsissään tällä hetkellä NHL:n lupaavimmat nuoret pelaajat. Lightningin 24-vuotiaista tai sen iän alla olevista pelaajista kasattu lista on komeaa luettavaa: kapteeni Steven Stamkos, Victor Hedman, Tyler Johnson, Ondrej Palat, Nikita Kucherov ja Vladislav Namestnikov. Tämä edellä mainittu kuusikko on tehnyt tällä hetkellä vähän reilu 50% kaikista Tampa Bayn maaleista. Näistä pelaajista voisi ulos laskea Stamkosin ja Hedmanin, vaikka molemmat nuoria (24v.) ovatkin, on heillä yli viisi kautta NHL:ää takana.

Vielä tänä vuonna joukkue ei kuulu NHL:n suurimpiin mestarisuosikkeihin, mutta tulevaisuudessa kyllä. Silloin joukkueen suurimmat tähdet ja ratkaisijan roolissa olevat ovat juuri nämä nuoret pelaajat. Tällä hetkellä Tampa Bay on vielä haastajan roolissa. Suurimmat mestarisuosikit kaudesta toiseen ovat Los Angeles Kings, Chicago Blackhawks, Anaheim Ducks ja Boston Bruins. Nämä edellä mainitut joukkueet ovat erittäin kokeneita ja tietävät, mitä Stanley Cupin voittaminen vaatii. Tampa Bay ei sitä vielä tiedä, mutta muutaman vuoden päästä tietää.